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Marula

La marula es un árbol tropical, originario de África, cuyo nombre técnico es Sclerocarya birrea. Produce un fruto que recibe el mismo nombre, así que en esta entrada vamos a analizar cómo es.

¿Qué es la marula?

Aunque recibe el mismo nombre que el árbol, la marula es una fruta exótica que se da en África. Su planta pertenece a la familia de las anacardiáceas, así que comparte características con otras plantas como el mango o el pistacho.

marula en árbol

Se dice que los primeros indicios del consumo de marula datan de hace más de diez mil años en Zimbabue. A partir de ahí se ha ido extendiendo por toda África, hasta que a día de hoy destaca su cultivo en las zonas arenosas de Etiopía y Senegal.

¿Para qué se usa?

Del árbol de la marula son comestibles tanto el fruto como la nuez. Ambos son ricos en vitamina C (hasta 8 veces más que una naranja).

El fruto de la marula también es conocido por sus características fertilizantes sobre la tierra. Cuando el fruto cae del árbol a la tierra, fermenta y afecta a la fertilidad de la propia tierra.

fruto de marula en el suelo

Como anécdota, se dice que los elefantes se emborrachan comiendo grandes cantidades de marula … es curioso saber con qué fruta se emborrachan los elefantes 🙂

También se utiliza el fruto de la marula para la producción de bebidas y mermeladas. Entre ellas, destacan el licor de Amarula producido en Sudáfrica, y la cerveza Mukumbi.

El fruto también se usa como insecticida, y la infusión del fruto se utiliza en mascotas para acabar con las garrapatas y otros parásitos que se agarran a estos animales.

El aceite de marula

Sin duda, uno de los usos estrellas de la marula es la producción de aceite. Además de los otros usos que hemos visto de este fruto, es sin duda el uso más apreciado.

Este aceite se produce a través de la semilla de la marula, y es muy rico en ácido oleico y propiedades antioxidantes. El principal uso del aceite de marula es la producción de cosméticos como máscaras faciales o para el pelo, o incluso pintalabios. También destaca el aceite de marula por sus propiedades nutricionales.

Hay muchas opiniones sobre el uso de aceite de marula por la red, y todas ellas son muy buenas acerca de la aplicación de este tipo de aceite y sus nutrientes en nuestra piel, a través de los productos cosméticos que se comercializan.

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Ñame

Ñame es el nombre común que se le da a un grupo de plantas con tubérculos comestibles.

El ñame es una planta exótica originaria de África, pero también presente en otras zonas del mundo como América del Sur, Asia y Oceanía desde hace muchísimos años.

¿Qué es el ñame?

El ñame es una planta herbácea perenne, que se cultiva para el consumo de sus tubérculos ya que son comestibles.

A los propios tubérculos también se les llama ñame, y presentan formas distintas en función del tipo de cultivo y especie.

ñame con ajos y cebollas

La planta del ñame

Se trata de una planta trepadora que prolifera en zonas cálidas y húmedas. Esta planta se cultiva porque da lugar a un tubérculo comestible que se puede cocinar asado, al horno o en guisos.

La principal producción de la planta del ñame está en la parte oeste de África, Asia y en algunas islas del Pacífico.

Se conocen aproximadamente 900 especies distintas de planta de ñame. El 95% de las especies se encuentran en África, y el resto han sido introducidas en otras zonas como «plantas invasoras».

Se trata de una planta de gran tamaño, ya que puede crecer hasta 15 metros de longitud y unos 15 centímetros de altura (recordemos que es una planta trepadora).

Sin embargo, el tubérculo del ñame crece en el suelo y puede llegar a tener una profundidad de hasta un metro y medio.

El ñame salvaje

El ñame salvaje o silvestre es la parte de tubérculo comestible de la planta. Tiene una piel áspera complicada de pelar, sobre todo con temperaturas frías.

ñame salvaje o silvestre

El color de su piel exterior depende de la especie, pero suele variar entre marrón oscuro y rosa.

En su interior, tiene un aspecto mucho más «carnoso» y suave que puede ser de color blanco o amarillo.

Propiedades del ñame

Es un alimento rico en almidón, potasio y vitaminas C y B6. De hecho, el ñame es uno de los 10 alimentos del mundo con mayor concentración de potasio.

Otra de las principales propiedades del ñame es que tiene un alto valor nutricional. Aporta aproximadamente 115 calorías por cada 100 gramos de fruto.

Puede prepararse de muchas maneras, y destaca porque no es un fruto estacional sino que está disponible durante todo el año. Estas características hacen que el ñame sea uno de los alimentos preferidos en África, y que sea uno de los cultivos más importantes del continente.

Por contra, el ñame es un elemento pobre en proteínas, por lo que se recomienda complementar con otros alimentos más ricos en proteínas.

¿Cómo se cultiva?

Para obtener el máximo rendimiento del fruto, esta planta necesita un entorno tropical húmedo, con precipitación uniforme en toda su temporada de crecimiento (estación húmeda). Por otro lado, durante la estación seca, la planta entra en periodo de inactividad.

Para producir una cosecha, los agricultores plantan pequeñas porciones del tubérculo en unas especie de montículos sobre la tierra, antes del comienzo de la temporada de lluvias.

Dependiendo del tamaño de estos montíulos y del tamaño del tubérculo que se ha sembrado, la cosecha final será de más calidad (tubérculos comestibles más grandes) o más pequeña.

En la zona de África, se suele intercalar el cultivo de ñame con el cultivo de otras hortalizas y cereales. Se dice que es una buena práctica para que el suelo sea más fértil y salga una cosecha de mayor calidad.

Los agricultores guardan aproximadamente un 25% de la cosecha de cada año para sembrar al año que viene y no tener que comprar semillas nuevas de ñame.

Una plantación de ñame sólo da un tubérculo de fruto al año, pero de gran tamaño, pudiendo pesar hasta 10 kg.

Los costes de producción son elevados y el rendimiento de un único tubérculo no es muy grande, pero hay una gran demanda de este fruto en África por lo que se trata de un cultivo bastante rentable.

Las especies de ñame más cultivadas son:

  • Dioscorea rotundata (blanco) y Dioscorea cayennensis (amarillo), nativas de África. Es la especie de planta más cultivada.
  • Diosocrea alata.
  • Dioscorea polystachya, el ñame chino, nativa de China. Se utiliza como ingrediente para hacer noodles.
  • Dioscorea bulbifera, también llamada «patata de aire».
  • Dioscorea esculenta, de tamaño muy pequeño.
  • Dioscorea dumetorum, de sabor amargo. En su forma silvestre es muy tóxico, y se utiliza para envenenar animales.
  • Dioscorea trifida, cultivada en América del Sur.

El ñame en España

La planta como tal no se cultiva en España. A pesar de ello, se utiliza el término ñame en España, sobre todo en las Islas Canarias, para hacer mención al taro (Colocasia esculenta) o a la oca o ibia (Oxalis tuberosa).

Es muy importante no confundir este fruto con la patata dulce. Aunque se use el término «patata dulce» en Estados Unidos, son dos frutos totalmente diferentes.

Si te ha gustado el artículo, descubre otras frutas exóticas originarias de África que tenemos en nuestra web.

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Baobab

El árbol Baobab, también conocido como árbol botella, es originario de África. Su nombre viene del árabe, y en español significa «padre de muchas semillas».

El fruto del baobab

El fruto del baobab es una baya seca con forma ovalada. En su interior tiene multitud de semillas envueltas por una pulpa de color crema.

fruto del baobab

Aunque no es muy común, también se le conoce como «pan de mono» o «buoy».

Propiedades del fruto

Todo el valor nutricional del fruto se concentra en su pulpa. Históricamente se ha utilizado en África para la curación natural de problemas intestinales como la diarrea.

El baobab tiene calcio y magnesio, lo que favorece el crecimiento de unos huesos fuertes. También tiene un gran aporte de potasio (como el kiwano), lo que convierte a este fruto en una muy buena fuente de energía, y contiene muchas de las vitaminas esenciales para una salud fuerte.

Además de sus propiedades saludables dentro de nuestra dieta, el fruto también es beneficioso para la piel. De sus semillas es posible extraer aceite de baobab, que favorece la regeneración de las células. Esto se traduce en que ayuda a devolver la elasticidad de la piel y a prevenir la aparición de estrías.

El árbol del baobab

El baobab es uno de los árboles más imponentes de todo el mundo. Puede llegar hasta los 30 metros de altura, con una copa en la parte superior de más de 10 metros.

dos árboles de baobab

Es considerado un árbol sagrado y en zonas como Madagascar, donde es una planta típica, se le conoce como «el árbol de la vida» por la cantidad de años que vive (hasta 1000). Tiene distintas especies, pero el género al que pertenece el árbol baobab es la Adansonia.

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Fruta milagrosa

La fruta milagrosa o también conocida como «baya mágica» es una fruta originaria del oeste de África que tiene una característica muy peculiar: ¡transforma los sabores!

¿Qué es la fruta milagrosa o baya mágica?

La principal característica de la fruta milagrosa, y que probablemente haga honor a su nombre, es que convierte la percepción del sabor de los alimentos amargos en dulces.

No está demostrado científicamente, pero se dice que fue descubierta y exportada a Europa por los colonos franceses durante el siglo XVIII.

La fruta milagrosa se produce en un árbol pequeño (2 metros de altura como máximo), en ocasiones en arbustos. Se trata de una fruta pequeña que nos recuerda al tamaño de una cereza pero de forma más ovalada.

¿Cómo transforma el sabor?

La baya mágica contiene distintas proteínas que se adhieren a nuestras papilas gustativas y se encargan de ocultar por completo los sabores ácidos y amargos. Su efecto dura hasta un máximo de 1 hora.

Como resultado, una vez que las proteínas de la fruta milagrosa se han adherido a nuestras papilas gustativas, todos los alimentos que nos llevemos a la boca nos darán la impresión de que son dulces, incluso lo más amargo que podamos imaginar.

¿Dónde se puede encontrar?

El consumo de la fruta milagrosa está regulado en las leyes de cada país. Por ejemplo, esta baya mágica está prohibida en toda la Unión Europea así que no es posible encontrarla de forma legal en España. Por el contrario su consumo está permitido en Estados Unidos y en algunos países asiáticos.

Hay varias empresas en la Unión Europea que están intentando conseguir los permisos burocráticos para comercializar la baya mágica en la unión. Entre ellas se encuentran algunas empresas españolas que defienden su consumo como sustitutivo del azúcar, la sacarina u otros edulcorantes artificiales que se usan en la industria alimenticia.

Algo similar ocurrió con las semillas del baobab, que hace un tiempo estaban prohibidos en Europa por no cumplir los estándares europeos de calidad.

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Kiwano

El Kiwano es una fruta exótica originaria del centro y sur de África, aunque hoy día se cultiva en parte de Australia, Nueva Zelanda y Sudamérica.

¿Qué es el kiwano?

El kiwano proviene de la planta Cucurbitaceae, de la misma familia que los pepinos, melones y sandías. De hecho, también es conocido con los nombres «pepino africano» o «melón africano» por su forma y origen.

La planta del kiwano es una planta con flor, que produce este fruto con forma de pepino ovalado que también nos recuerda a un melón con espinas.

frutas de kiwano

¿Cómo es su sabor?

El kiwano tiene un sabor exótico. Mucha gente opina que su sabor está entre medias de un kiwi y un plátano, pero que cuando se añade como complemento a la ensalada su sabor se acerca más al pepino.

Cuando está en la planta, el kiwano es inicialmente de color verdoso. Se va tornando amarillo según va madurando. Por otra parte, su interior es de color verde y nos recuerda mucho al interior de un pepino.

pulpa verde de la fruta del kiwano

Cultivo en España

Hemos comentado que es una fruta originaria de África, pero que se cultiva en muchas otras partes del mundo. Entre ellas el kiwano también se cultiva en España, concretamente en la zona de Almuñécar (Granada) y Málaga.

Entre sus propiedades podemos destacar la alta concentración de vitamina C, vitamina B6, hierro y potasio. Además, también tiene gran cantidad de agua en su composición al igual que la sandía, por lo que es una buena fruta para incluir en dietas de pérdida de peso.

¿Sabías que otro fruto exótico africano, el ñame, está entre los 10 alimentos del mundo con mayor cantidad de potasio? 🙂