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Ñame

Ñame es el nombre común que se le da a un grupo de plantas con tubérculos comestibles.

El ñame es una planta exótica originaria de África, pero también presente en otras zonas del mundo como América del Sur, Asia y Oceanía desde hace muchísimos años.

¿Qué es el ñame?

El ñame es una planta herbácea perenne, que se cultiva para el consumo de sus tubérculos ya que son comestibles.

A los propios tubérculos también se les llama ñame, y presentan formas distintas en función del tipo de cultivo y especie.

ñame con ajos y cebollas

La planta del ñame

Se trata de una planta trepadora que prolifera en zonas cálidas y húmedas. Esta planta se cultiva porque da lugar a un tubérculo comestible que se puede cocinar asado, al horno o en guisos.

La principal producción de la planta del ñame está en la parte oeste de África, Asia y en algunas islas del Pacífico.

Se conocen aproximadamente 900 especies distintas de planta de ñame. El 95% de las especies se encuentran en África, y el resto han sido introducidas en otras zonas como «plantas invasoras».

Se trata de una planta de gran tamaño, ya que puede crecer hasta 15 metros de longitud y unos 15 centímetros de altura (recordemos que es una planta trepadora).

Sin embargo, el tubérculo del ñame crece en el suelo y puede llegar a tener una profundidad de hasta un metro y medio.

El ñame salvaje

El ñame salvaje o silvestre es la parte de tubérculo comestible de la planta. Tiene una piel áspera complicada de pelar, sobre todo con temperaturas frías.

ñame salvaje o silvestre

El color de su piel exterior depende de la especie, pero suele variar entre marrón oscuro y rosa.

En su interior, tiene un aspecto mucho más «carnoso» y suave que puede ser de color blanco o amarillo.

Propiedades del ñame

Es un alimento rico en almidón, potasio y vitaminas C y B6. De hecho, el ñame es uno de los 10 alimentos del mundo con mayor concentración de potasio.

Otra de las principales propiedades del ñame es que tiene un alto valor nutricional. Aporta aproximadamente 115 calorías por cada 100 gramos de fruto.

Puede prepararse de muchas maneras, y destaca porque no es un fruto estacional sino que está disponible durante todo el año. Estas características hacen que el ñame sea uno de los alimentos preferidos en África, y que sea uno de los cultivos más importantes del continente.

Por contra, el ñame es un elemento pobre en proteínas, por lo que se recomienda complementar con otros alimentos más ricos en proteínas.

¿Cómo se cultiva?

Para obtener el máximo rendimiento del fruto, esta planta necesita un entorno tropical húmedo, con precipitación uniforme en toda su temporada de crecimiento (estación húmeda). Por otro lado, durante la estación seca, la planta entra en periodo de inactividad.

Para producir una cosecha, los agricultores plantan pequeñas porciones del tubérculo en unas especie de montículos sobre la tierra, antes del comienzo de la temporada de lluvias.

Dependiendo del tamaño de estos montíulos y del tamaño del tubérculo que se ha sembrado, la cosecha final será de más calidad (tubérculos comestibles más grandes) o más pequeña.

En la zona de África, se suele intercalar el cultivo de ñame con el cultivo de otras hortalizas y cereales. Se dice que es una buena práctica para que el suelo sea más fértil y salga una cosecha de mayor calidad.

Los agricultores guardan aproximadamente un 25% de la cosecha de cada año para sembrar al año que viene y no tener que comprar semillas nuevas de ñame.

Una plantación de ñame sólo da un tubérculo de fruto al año, pero de gran tamaño, pudiendo pesar hasta 10 kg.

Los costes de producción son elevados y el rendimiento de un único tubérculo no es muy grande, pero hay una gran demanda de este fruto en África por lo que se trata de un cultivo bastante rentable.

Las especies de ñame más cultivadas son:

  • Dioscorea rotundata (blanco) y Dioscorea cayennensis (amarillo), nativas de África. Es la especie de planta más cultivada.
  • Diosocrea alata.
  • Dioscorea polystachya, el ñame chino, nativa de China. Se utiliza como ingrediente para hacer noodles.
  • Dioscorea bulbifera, también llamada «patata de aire».
  • Dioscorea esculenta, de tamaño muy pequeño.
  • Dioscorea dumetorum, de sabor amargo. En su forma silvestre es muy tóxico, y se utiliza para envenenar animales.
  • Dioscorea trifida, cultivada en América del Sur.

El ñame en España

La planta como tal no se cultiva en España. A pesar de ello, se utiliza el término ñame en España, sobre todo en las Islas Canarias, para hacer mención al taro (Colocasia esculenta) o a la oca o ibia (Oxalis tuberosa).

Es muy importante no confundir este fruto con la patata dulce. Aunque se use el término «patata dulce» en Estados Unidos, son dos frutos totalmente diferentes.

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